Le saviez-vous ?

LES PIRATES PORTAIENT-ILS DES TATOUAGES ?

L'île au trésor de Setevenson
Illustration de N.C.Wyeth pour L’île au trésor de Stevenson (1911)

Dans l’imaginaire collectif et fantasmé, le tatouage fait partie des accessoires incontournables du pirate au même titre que le bandeau sur l’œil, le perroquet sur l’épaule ou le crochet de fer au bout du bras. Qu’en est-il réellement ? Comme souvent, les infos qu’on trouve çà et là sont contradictoires.

Dans L’île au trésor de Robert Louis Stevenson (1883), célèbre chef d’œuvre qui fait autorité dans le genre, on trouve que « …le docteur avait relevé la manche du capitaine et découvert son bras, dont la peau disparaissait presque sous les tatouages ».

Mais dans son Histoire générale des plus fameux Pyrates (1726), Le capitaine Johnson, alias Daniel Defoe (le fameux auteur de Robinson Crusoé), ne fait strictement aucune mention de quelque tatouage que ce soit, bien qu’il ne soit pas avare de détails concernant ces personnages de légende.

Selon l’archéologue Jean-Pierre Moreau, dans son livre Pirates au jour le Jour (2009), les tatouages ne représenteront un véritable attrait pour les marins que vers la fin du 18e siècle, après la découverte des îles de Polynésie par Cook et Bougainville. Avant cela, l’Eglise s’opposant à ces pratiques, les pirates n’auraient été selon toute vraisemblance que très rarement tatoués.

Pourtant, selon d’autres sources, les marins du 18e siècle avaient précisément coutume de se faire tatouer des motifs de croix ou de Vierges sur le dos pour éviter le fouet qui sévissait fréquemment sur les navires : une loi de l’époque interdisait en effet toute dégradation d’une représentation religieuse. Leurs maîtres ne pouvaient plus les fouetter sous peine de sanctions.

Alors ? Les tatouages de Jack Sparrow sont-ils une évocation réaliste d’un 18e siècle d’aventures, teinté de ce que Michel Le Bris nomme « le frisson noir des rêves pirates » ? ou sont-ils le reflet de notre 21e siècle, qui imprime à sa narration les signes d’un phénomène grandissant ?